Etude de cas - Case study

Réserve naturelle Ploegstreet nature reserve

Les étangs et les roseaux à Ploegstreet - The ponds and reeds in Ploegstreet - Photo Alizée Jaspers

Les étangs et les roseaux à Ploegstreet – The ponds and reeds in Ploegstreet – Photo Alizée Jaspers

 

Il y a… euh, disons longtemps, quand le niveau de la mer était bien plus bas, le lit de la Lys était lui aussi plus bas, surcreusé. Quand la mer est remontée, la rivière aussi, comblant son lit d’alluvions. Ses méandres se sont déplacés et s’il n’y a plus de rivière à Ploegstreet, il y a en revanche un gisement exceptionnellement profond de limon qui est utilisé pour faire les briques jaunes que l’on trouve un peu partout en Belgique (excellentes pour l’isolation, légères, suffisamment résistantes pour une maison).
La briqueterie de Ploegstreet (histoire) a donc excavé de grands rectangles de limon autour de l’usine. Des ossements de mammouths vieux de 14000 ans sont remontés à la surface. Avec les pluies, les excavations sont ensuite devenues des étangs. Des roseaux ont poussé et les oiseaux sont arrivés. Dans les années soixante, certains parmi les ouvriers ont remarqué l’extraordinaire diversité ornithologique dans les étangs artificiels et commencé à œuvrer pour la protéger.

Ploegstreet - OpenStreetMap

Ploegstreet – OpenStreetMap

Aujourd’hui, les étangs sont une réserve Natura 2000. L’accès est restreint et un poste d’observation a été construit au bord de l’eau. On peut y apercevoir environ deux cents espèces, soit la quasi-totalité des espèces présentes en Belgique. Le travail d’entretien consiste à maintenir la roselière. Comme il s’agit d’un habitat original, elle attire des espèces originales. Les conservateurs disposent de pompes pour augmenter ou baisser le niveau des étangs. En augmentant le niveau en hiver ils empêchent la prolifération des saules, qui ne sont pas souhaitables parce qu’ils dominent rapidement la végétation et créent un milieu forestier très couvert qui est plus propice à des espèces qui sont déjà très communes en Belgique et ailleurs (mésange, fauvette, pouillot véloce), et donc moins intéressantes du point de vue de la conservation de la biodiversité. Les aulnes et aubépines qui fournissent l’alimentation hivernale de nombreux oiseaux sont privilégiés.
De manière générale, les anciennes carrières sont des sites importants pour la conservation de la biodiversité parce qu’il est possible d’y redévelopper des milieux naturels favorables à l’installation d’espèces en danger. Ces opportunités sont rares dans le contexte européen où l’occupation des sols est généralement très dense. Sur l’aménagement des anciennes carrières on peut lire le document issu de la collaboration entre BirdLife et Heidelberg Cement (en anglais) ou les notes de Pierre Anrys (bureau d’études montois, en français).

Fuligule morillon - Tufted duck - Photo Alizée Jaspers

Fuligule morillon – Tufted duck – Photo Alizée Jaspers

A Ploegstreet, un étang est réservé aux pêcheurs. Pour réserver le stock de poisson, cet étang est surplombé de grands fils qui empêchent les oies de se poser. Leur piste d’atterrissage est barrée. A l’opposé, sur le plus grand des étangs, on aperçoit des mâts en bois où trônent des cormorans, un autre ennemi naturel des pêcheurs. D’un côté, des efforts sont faits pour sa conservation ; de l’autre, cet oiseau mange 400g de poisson par jour…
Observés ce 12/03/2014 (temps doux et ensoleillé) : des grèbes huppés, tenus par certains pour les plus beaux oiseaux que l’on peut voir en Belgique, dont un couple en pleine danse nuptiale et deux mâles en train de se battre ; des grèbes castagneux et à cou noir ; des grands cormorans, des mouettes et goélands (la mer est à 50 km à vol d’oiseau) ; des cygnes tuberculés (cygnes communs) ; des bernaches du Canada ; des canards colverts, chipeaux, souchets ; des fuligules morillons et milouins ; une foule de foulques ; des vanneaux huppés en vol ; des mésanges, pouillots véloces et une bouscarle de Cetti ; et de gros rats musqués qui traversent à la nage.
Tout cela à côté de l’usine et d’une autoroute.

 

Grèbe huppé - great crested grebe - Photo Alizée Jaspers

Grèbe huppé – great crested grebe – Photo Alizée Jaspers

***
Some… well, long time ago, when the sea level was much lower, so was the bed of the river Lys. It actually dug deeper than the sea level. When the sea got back up, the river filled its bed with alluvial sediments. The meanders moved further away and there is no river flowing through Ploegstreet anymore. However there is a remarkably deep deposit of clay, which is used to make the yellow bricks commonly found in Belgian constructions. They are excellent for insulation, light and strong enough to bear a house.
The Ploegstreet brick factory (history) thus excavated large rectangles of clay around the plant. Mammoth bones some 14,000 years old were dug up. The holes were then filled up by rains and became ponds. Reeds grew and the birds arrived. In the sixties, some amongst the factory workers noticed the extraordinary avian diversity in the artificial ponds and started to work towards protecting it.
Today, the ponds are a Natura 2000 nature reserve. Access is restricted and an observation hut was built by the water. About 200 species of birds can be seen at the site, meaning almost all species found in Belgium. Maintenance is needed for the reed plantation. Because this is an unconventional habitat in Belgium, unconventional species are attracted to it. The conservators have pumps at their disposal to bring the water level up or down. In winter they bring it up to prevent willows from spreading. These trees are not desirable because they quickly overtake the vegetation and create a forest-like habitat with a dense canopy which is more favorable to species that are already quite common in Belgium and elsewhere (tits, warblers, chiffchaffs) and thus less interesting from a biodiversity conservation point of view. Alders and hawthorns are favored as they supply winter food for many bird species.
In general, former quarries are important sites for biodiversity conservation, as they might be used to redevelop natural habitats adapted to endangered species. These opportunities are rare in the European context where land occupation is rather dense. On the rewilding of former quarries one can read the document by BirdLife and Heidelberg Cement (in English) or the notes by Pierre Anrys (Belgian consultant, in French).

La danse des grèbes huppés - great-crested grebes dancing - Photo Alizée Jaspers

La danse des grèbes huppés – great-crested grebes dancing – Photo Alizée Jaspers

One of the ponds in Ploegstreet is reserved for fishermen. To keep the fish stock intact, threads hang above this one pond and prevent gooses from landing on the water. Their landing strip is blocked this way. On the contrary, in the middle of the main pond, there are wooden masts where great cormorants sit. These birds are a natural enemy of fishermen. On the one hand, they are a target of conservation efforts but on the other hand, they eat as much as 400g of fish a day…
Observed this 12/03/2014 (fair and sunny weather) : great crested grebes, thought by some to be the most beautiful birds that can be seen in Belgium, including one couple in the midst of their mating ritual and two males fighting each other ; black-necked and little grebes ; great cormorants and gulls (the sea is only 50 km away on a straight line) ; mute swans (common swans) ; Canada gooses ; mallards, gadwalls and shovelers ; tufted ducks and pochards; coots ; lapwings, flying over ; tits, chiffchaffs and Cetti’s warbler ; and muskrats, swimming across.
All this next to the factory and to a highway.

Foulque - Coot - Photo Alizée Jaspers

Foulque – Coot – Photo Alizée Jaspers

 

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